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A QUIÉN CORRESPONDA

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Uber revolucionó a los taxistas de todo el mundo y ahora mete miedo a los camioneros con el primer trailer sin conductor

Octubre 28, 2016
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La digitalización del planeta da un paso más y Uber, la compañía de San Francisco que ha revolucionado el mundo del taxi a nivel global, tiene en sus fauces un sabroso bocado: el transporte de mercancías. No contentos con llevar sólo a personas y sabedores de que el futuro de la automoción pasa por los vehículos robotizados y pilotados automáticamente, en agosto adquirió la empresa Otto a cambio de algo más de 600 millones de euros. Esta pequeña compañía de apenas cuarenta empleados y formada a principios de este mismo año por antiguos técnicos de Apple, Tesla, Google y Cruise Automation ha diseñado un sistema de conducción autónoma para vehículos pesados. Uber hizo instalar esta tecnología sobre un imponente dieciocho ruedas Volvo VLN 780 para transportar 50.000 latas de cerveza Budweiser en un trayecto de cerca de 200 kilómetros. Tras haber convencido a las autoridades de Colorado de la ausencia de peligrosidad y seguido de cerca por vehículos policiales, el camión se desplazó a la velocidad limitada por la normativa en esa vía. Realizó el viaje sin incidente alguno desde las instalaciones de la compañía logística Anheuser-Busch en Fort Collins hasta su destino en Colorado Springs, atravesando la ciudad de Denver. Durante todo el trayecto un conductor profesional fue en el interior de la cabina pero nunca tocó los mandos del camión durante el viaje, ni tuvo que apretar el llamativo botón de emergencia dispuesto al lado del volante en caso de que el vehículo perdiese el control; tan sólo lo hizo en el momento en que salió de la carretera y se introdujo en zonas pobladas. Durante la prueba incluso hubo momentos en que el aburrido chófer se sentó en la parte trasera de la espaciosa cabina a leer mensajes en su teléfono móvil.

La compañía Uber aún no está metida en el negocio del transporte de mercancías, pero tan sólo la idea de que se aventure aterra a millones de camioneros de todo el planeta tras el éxito de sus taxis. Existe una razón extra: no es necesario comprar un camión completamente nuevo para que se desplace por sí mismo, sino que el sistema desarrollado por Otto cuesta unos 27.000 euros y se puede instalar con relativa facilidad en cualquiera vehículo articulado tipo trailer.

Mensajes de tranquilidad para los camioneros

Entre los mensajes que ha lanzado el presidente de Uber, Travis Kalanick, está el de tranquilizar a los camioneros al remarcar que en todo caso siempre será necesaria la presencia de un profesional que se haga responsable de los mandos en cualquier momento, y esto les permitiría ir más descansados y menos atentos en, por ejemplo, largos viajes nocturnos por autovías. Uno de los policías que acompañó al trailer durante todo el recorrido reseñó lo preciso del piloto automático al respetar las líneas marcadas sobre el asfalto, casi mejor que los conductores humanos. Para Anthony Levandowski, jefe de ingeniería de Uber, este paso dado por la compañía es sumamente importante porque creen que durante la próxima década es lo que va a marcar el futuro del transporte. Esto hace pensar en que dentro de no mucho los taxis de Uber acabarán transportándonos sin chófer alguno al volante.

Para ejecutar el plan, Otto construyó un mapa virtual del trayecto de ida y otro de vuelta, e instaló en el Volvo dos cámaras de detección de líneas en el asfalto, un sensor Lidar para construir imágenes en 3D, dos sensores frontales para escanear objetos u otros vehículos, y un sensor GPS para situar el vehículo en la ruta.

La experiencia tuvo lugar el jueves día 20, así que ese fin de semana, miles de bebedores de cerveza de Colorado pudieron leer en sus latas un mensaje: “(esta lata de cerveza) ha sido transportada por el primer camión autopilotado”.

Uber no se para y si primero fueron los taxistas, y ahora los camioneros, a los siguientes que quiere cambiar la vida es el de los pilotos de aviones y helicópteros. Están investigando con drones. El futuro.

José M. Zapico

@VirutasF1